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¿Qué esponja es mejor para el medio ambiente?

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Si bien es cierto que las esponjas marinas reales han estado en uso desde el Imperio Romano, las alternativas sintéticas hechas principalmente de pulpa de madera se volvieron comunes a mediados del siglo XX cuando DuPont perfeccionó el proceso de fabricación. Hoy, la mayoría de las esponjas que utilizamos están hechas de una combinación de pulpa de madera (celulosa), cristales de sulfato de sodio, fibras de cáñamo y suavizantes químicos.

Alternativas artificiales a las esponjas marinas

Aunque algunos defensores de los bosques denuncian el uso de pulpa de madera para producir esponjas, alegando que el proceso fomenta la tala, la fabricación de esponjas a base de celulosa es un asunto bastante limpio. No se producen subproductos nocivos y hay poco desperdicio, ya que los recortes se trituran y se reciclan nuevamente en la mezcla.

Otro tipo común de esponja artificial está hecha de espuma de poliuretano. Estas esponjas sobresalen en la limpieza, pero son menos ideales desde una perspectiva ambiental, ya que el proceso de fabricación depende de los hidrocarburos que agotan el ozono (que se eliminarán gradualmente para 2030) para dar forma a la espuma. Además, el poliuretano puede emitir formaldehído y otros irritantes y puede formar dioxinas cancerígenas cuando se incinera.

Valor comercial de esponjas marinas reales

Todavía se venden algunas esponjas de mar reales, que se utilizan para todo, desde limpiar el exterior de automóviles y botes hasta desmaquillar y exfoliar la piel. Producto de al menos 700 millones de años de evolución, las esponjas marinas se encuentran entre los organismos vivos más simples del mundo. Sobreviven filtrando plantas microscópicas y oxígeno del agua, creciendo lentamente durante muchas décadas. Comercialmente, son apreciados por su suavidad natural y resistencia al desgarro, y su capacidad para absorber y descargar grandes cantidades de agua. Los científicos conocen más de 5,000 especies diferentes, aunque solo cosechamos un puñado de ellas, como el panal exfoliante (Hippospongia communis) y la suave y sedosa Fina (Spongia officinalis).

Esponjas Marinas en el Ecosistema

Los ecologistas están preocupados por la protección de las esponjas marinas, especialmente porque todavía sabemos muy poco sobre ellas, particularmente con respecto a su potencial utilidad medicinal y su papel en la cadena alimentaria. Por ejemplo, los investigadores son optimistas de que los químicos emitidos por algunas esponjas marinas vivas podrían sintetizarse para crear nuevos tratamientos para la artritis y posiblemente incluso para combatir el cáncer. Y las esponjas marinas sirven como fuente principal de alimento para las tortugas carey en peligro de extinción. La reducción de las cantidades de esponja natural podría llevar a la criatura prehistórica al borde de la extinción.

Amenazas a las esponjas marinas

Según la Sociedad Australiana de Conservación Marina, las esponjas marinas están amenazadas no solo por la sobreexplotación sino también por la descarga de aguas residuales y la escorrentía de aguas pluviales, así como por la actividad de dragado de vieiras. El calentamiento global, que ha estado aumentando la temperatura del agua y alterando la cadena alimentaria del océano y el ambiente del fondo marino en consecuencia, también es ahora un factor. La organización informa que muy pocos jardines de esponjas están protegidos y aboga por la creación de áreas marinas protegidas y métodos de pesca más sensibles en regiones donde las esponjas marinas siguen siendo abundantes.


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