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Guerras Napoleónicas: Batalla de Trafalgar

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La batalla de Trafalgar se libró el 21 de octubre de 1805, durante la Guerra de la Tercera Coalición (1803-1806), que fue parte de las Guerras Napoleónicas más grandes (1803-1815).

Flotas y Comandantes

Británico

  • Vicealmirante Lord Horatio Nelson
  • 27 barcos de la línea

Francés español

  • Vicealmirante Pierre-Charles Villeneuve
  • Almirante Fredrico Gravina
  • 33 barcos de la línea (18 franceses, 15 españoles)

Plan de Napoleón

A medida que la Guerra de la Tercera Coalición se extendió, Napoleón comenzó a planificar la invasión de Gran Bretaña. El éxito de esta operación requirió el control del Canal de la Mancha y se dieron instrucciones para la flota del vicealmirante Pierre Villeneuve en Toulon para eludir el bloqueo del vicealmirante Lord Horatio Nelson y encontrarse con las fuerzas españolas en el Caribe. Esta flota unida volvería a cruzar el Atlántico, se uniría con barcos franceses en Brest y luego tomaría el control del Canal. Mientras Villeneuve logró escapar de Toulon y llegar al Caribe, el plan comenzó a desmoronarse cuando regresó a aguas europeas.

Perseguido por Nelson, a quien temía, Villeneuve sufrió una pequeña derrota en la Batalla del Cabo Finisterre el 22 de julio de 1805. Tras perder dos barcos de la línea frente al Vicealmirante Robert Calder, Villeneuve puso en puerto en Ferrol, España. Ordenado por Napoleón para proceder a Brest, Villeneuve giró hacia el sur hacia Cádiz para eludir a los británicos. Sin signos de Villeneuve a fines de agosto, Napoleón transfirió su fuerza de invasión en Boulogne a operaciones en Alemania. Mientras la flota franco-española combinada estaba fondeada en Cádiz, Nelson regresó a Inglaterra para un breve descanso.

Preparándose para la batalla

Mientras Nelson estaba en Inglaterra, el almirante William Cornwallis, al mando de la Flota del Canal, despachó 20 barcos de la línea hacia el sur para operaciones frente a España. Al enterarse de que Villeneuve estaba en Cádiz el 2 de septiembre, Nelson inmediatamente hizo los preparativos para unirse a la flota de España con su buque insignia HMS Victoria (104 pistolas). Al llegar a Cádiz el 29 de septiembre, Nelson tomó el mando de Calder. Al llevar a cabo un bloqueo suelto en Cádiz, la situación de suministro de Nelson se degradó rápidamente y cinco barcos de la línea fueron enviados a Gibraltar. Otro se perdió cuando Calder partió para su corte marcial con respecto a sus acciones en el cabo Finisterre.

En Cádiz, Villeneuve poseía 33 naves de la línea, pero sus tripulaciones carecían de hombres y experiencia. Al recibir órdenes de navegar hacia el Mediterráneo el 16 de septiembre, Villeneuve se retrasó ya que muchos de sus oficiales consideraron que era mejor permanecer en el puerto. El almirante decidió zarpar el 18 de octubre cuando se enteró de que el vicealmirante François Rosily había llegado a Madrid para relevarlo. Al salir del puerto al día siguiente, la flota se formó en tres columnas y comenzó a navegar hacia el suroeste hacia Gibraltar. Esa noche, los británicos fueron vistos en persecución y la flota se formó en una sola línea.

"Inglaterra espera ..."

Siguiendo a Villeneuve, Nelson lideró una fuerza de 27 barcos de la línea y cuatro fragatas. Después de contemplar la batalla que se aproximaba por algún tiempo, Nelson buscó lograr una victoria decisiva en lugar del compromiso típicamente no concluyente que a menudo ocurría en la Era de la Vela. Para hacerlo, planeó abandonar la línea de batalla estándar y navegar directamente hacia el enemigo en dos columnas, una hacia el centro y la otra por la retaguardia. Esto rompería la línea enemiga por la mitad y permitiría que las naves más traseras fueran rodeadas y destruidas en una batalla "pell-mell" mientras la camioneta enemiga no podía ayudar.

La desventaja de estas tácticas era que sus barcos estarían bajo fuego durante el acercamiento a la línea enemiga. Habiendo discutido a fondo estos planes con sus oficiales en las semanas previas a la batalla, Nelson tenía la intención de dirigir la columna hacia el centro enemigo, mientras que el vicealmirante Cuthbert Collingwood, a bordo del HMS Soberano real (100), ordenó la segunda columna. Alrededor de las 6:00 a.m. del 21 de octubre, mientras que al noroeste de Cape Trafalgar, Nelson dio la orden de prepararse para la batalla. Dos horas más tarde, Villeneuve ordenó a su flota revertir su curso y regresar a Cádiz.

Con vientos difíciles, esta maniobra causó estragos en la formación de Villeneuve, reduciendo su línea de batalla a una creciente creciente. Después de autorizar la acción, las columnas de Nelson se lanzaron sobre la flota franco-española alrededor de las 11:00 a.m. Cuarenta y cinco minutos después, dio instrucciones a su oficial de señales, el teniente John Pasco, para izar la señal "Inglaterra espera que cada hombre cumpla con su deber". Moviéndose lentamente debido a los vientos flojos, los británicos estuvieron bajo fuego enemigo durante casi una hora hasta que llegaron a la línea de Villeneuve.

Una leyenda perdida

El primero en alcanzar al enemigo fue el de Collingwood. Soberano real. Carga entre lo masivo Santa Ana (112) y Fougueux (74), la columna de sotavento de Collingwood pronto se vio envuelta en la pelea "pell-mell" que Nelson deseaba. La columna meteorológica de Nelson se abrió paso entre el buque insignia del almirante francés, Bucentaure (80) y Temible (74), con Victoria disparando un costado devastador que arrasó con el primero. Presionando, Victoria movido para participar Temible como otros barcos británicos martillaban Bucentaure antes de buscar acciones de un solo barco.

Con su buque insignia entrelazado con TemibleNelson recibió un disparo en el hombro izquierdo por un marine francés. Perforando su pulmón y alojándose contra su columna vertebral, la bala hizo que Nelson cayera a la cubierta con la exclamación: "Finalmente lo lograron, ¡estoy muerto!" Cuando Nelson fue llevado debajo para recibir tratamiento, el entrenamiento superior y la artillería de sus marineros estaban ganando en todo el campo de batalla. Mientras Nelson se demoraba, la flota capturó o destruyó 18 barcos de la flota franco-española, incluida la de Villeneuve Bucentaure.

Alrededor de las 4:30 p. M., Nelson murió justo cuando la lucha concluía. Tomando el mando, Collingwood comenzó a preparar su flota maltratada y los premios para una tormenta que se acercaba. Asaltados por los elementos, los británicos solo pudieron retener cuatro de los premios, con una explosión, doce naufragios o desembarco, y uno recapturado por su tripulación. Cuatro de los barcos franceses que habían escapado de Trafalgar fueron llevados a la batalla del cabo Ortegal el 4 de noviembre. De los 33 barcos de la flota de Villeneuve que habían partido de Cádiz, solo 11 regresaron.

Secuelas

Una de las mayores victorias navales en la historia británica, la Batalla de Trafalgar vio a Nelson capturar / destruir 18 barcos. Además, Villeneuve perdió 3.243 muertos, 2.538 heridos y alrededor de 7.000 capturados. Las pérdidas británicas, incluido Nelson, fueron 458 muertos y 1.208 heridos. Uno de los comandantes navales más grandes de todos los tiempos, el cuerpo de Nelson fue devuelto a Londres, donde recibió un funeral de estado antes de ser enterrado en la Catedral de San Pablo. A raíz de Trafalgar, los franceses dejaron de plantear un desafío significativo a la Royal Navy durante la duración de las Guerras Napoleónicas. A pesar del éxito de Nelson en el mar, la Guerra de la Tercera Coalición terminó a favor de Napoleón tras las victorias terrestres en Ulm y Austerlitz.


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